Lunes 30 de setiembre de 2010

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El nombre científico de la Quinua es Chenopodium quinoa y es uno de los productos típicos de los Andes del Perú. Crece desde el nivel del mar en Perú, hasta los 4.000 msnm en los Andes, aunque su altura más común es a partir de los 2.500 msnm. Su distribución es en toda América.

La Quinua fue cultivada en los Andes peruanos desde hace unos 5.000 años. Al igual que la papa, fue uno de los principales alimentos de los pueblos andinos incaicos y preincaicos.

Los Incas llamaron a la Quinua Chisiya mama,  que significa el grano madre. Cuenta la tradición que cada año, el inca abría el suelo y depositaba la primera semilla de quinua en los campos del imperio.
 

A pesar de tener sus orígenes en los alrededores del lago Titicaca, en la actualidad, casi 500 años después de la desaparición del Tahuantinsuyo, el rango de distribución de esta formidable planta abarca casi exactamente la misma área que cubría en aquellos tiempos,  llegando incluso a conquistar los territorios de la Araucanía chilena, donde los primeros no lograron llegar.

La Quinua es una planta alimenticia de desarrollo anual, dicotiledónea que usualmente alcanza una altura de 1 a 3 m. Las hojas son anchas y polimorfas (diferentes formas en la misma planta), El tallo central comprende hojas lobuladas y quebradizas. El tallo puede tener o no ramas, dependiendo de la variedad o densidad del sembrado. Las flores son pequeñas y carecen de pétalos. Son hermafroditas y generalmente se auto fertilizan. El fruto es seco y mide aproximadamente 2 mm. de diámetro (de 250 a 500 semillas/g), circundando al cáliz, el cual es del mismo color que el de la planta. Como un dato extra la Quinua posee una gran diversidad con más de 3.000 muestras de ecotipos

Si bien las diminutas semillas de esta gran planta herbácea, se consideran entre las mejores fuentes de proteína del reino vegetal. Nutricionalmente hablando, la calidad de su proteína es tal, que puede reemplazar a la carne animal de la dieta e incluso llega a reemplazar a la leche. Su balance de aminoácidos es asimismo mayor que la mayoría de verdaderos cereales de origen occidental. Es un alimento rico ya que posee los 10 aminoácidos esenciales para el humano, esto hace que la quinua sea un alimento muy completo y de fácil digestión.
Existe un  problema para la masificación de la  producción de Quinua, es  que posee una toxina denominada saponina y que le otorga un sabor amargo característico, esta toxina suele sacarse a través de métodos mecánicos (pelado) y por lavado en abundante agua. La Quinua También posee propiedades curativas y medicinales. Entre sus usos más frecuentes se pueden mencionar el tratamiento de abscesos, hemorragias y luxaciones.

Rituales: como grano madre la quinua forma  parte de diversas ceremonias y rituales andinos los cuales fueron marginados y prohibidos por los europeos durante la Conquista española, este fue un motivo para que el cultivo de quinua como el de la Kiwicha  fueran prohibidos ya que se les consideraba asociados a rituales paganos. Además, se dice que hay indicios de que los conquistadores descubrieron el alto contenido nutritivo de la Quinua y prohibieron su cultivo para debilitar a la resistencia de los Incas.

Experiencias en EEUU y en Inglaterra han demostrado  su adaptabilidad y, sobre todo, su aceptación por parte  de quienes la prueban por primera vez. La Quinua logra desarrollarse  bajo condiciones extremas  de elevación, suelos mal drenados, fríos y escasez de agua. Durante los últimos años se ha investigado mucho sobre este importante cultivo.La Quinua es consumida  en forma de harina en diversos platos y bebidas. Tradicionalmente se prepara similar al arroz y se emplea para espesar guisos y sopas, aunque algunas se preparan como pop corn. Las semillas de la mayor parte de las variedades  de Quinua contienen elementos solubles (saponinas) en sus cáscaras que les confieren un ligero  sabor amargo (una defensa natural de la plata para disuadir a las aves e insectos, sus principales depredadores), el mismo que se elimina  luego de un lavado intenso y prolongado.

 

 
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